해양 미세플라스틱 영향력 조사한 논문 발간돼

황원희 기자 | eco@ecomedia.co.kr | 입력 2020-05-27 16:52:56
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[환경미디어= 황원희 기자] 플라스틱 찌꺼기는 해양에 있어서 가장 심각한 환경문제를 초래하는 물질이다. 이는 특히 바다에 의존하는 사람들의 건강과 행복뿐만 아니라 해양생물, 서식지, 생태계에 영향을 미친다. 

 


더욱 미세한 플라스틱 입자들은 특히 위험하다. 왜냐하면 이는 쉽게 섭취되고, 유기체의 기관과 체액을 통해 들어갈 수 있기 때문이다. 이를 통해 미세플라스틱은 먹이사슬에까지 영향을 미친다. 더구나 미세플라스틱은 다양한 화학물질들로 오염되어 다른 오염물질들에 영향을 주고 이는 독성에 대한 정확한 평가를 어렵게 한다. 

 

IAEA(국제 원자력 기구)가 이끄는 과학자 그룹은 최근 플라스틱 제조에 사용되는 수지 알갱이와 같은 작은 플라스틱 입자인 ‘버진’ 미세 플라스틱과 나노 플라스틱이 어류에 미치는 영향을 포괄적으로 조사한 보고서를 발표했다. 지난 3월 환경과학과 기술(Environmental Science and Technology)지에 발표된 이 보고서에는 전체 연구 1/3 가량의 조사대상을 통해 그러한 버진 플라스틱 입자들이 실제 그들의 행동과 신경기능, 신진대사, 장내 투과성, 장내 미생물 등 물고기의 생물학적 기능에 영향을 주고 있다고 밝혔다.

 

연구논문의 공동저자인 마크 메티안은 “정확한 모니터링은 이러한 입자가 유기체에 미치는 영향을 이해하는 것뿐만 아니라 효과적인 환경관리와 완화 전략을 세우는 데도 중요하다”고 말했다.

 

세포-생태계 수준의 영향에 대한 정확한 평가나 환경 친화적인 분해가능한 플라스틱 재료 생산과 같은 전략 중 일부는 IAEA가 지원할 수 있는 핵 동위원소 기법이 포함될 수도 있다. 

 

유엔환경계획에 따르면 매년 800만톤의 플라스틱이 강으로 유입되면서 세계 해양을 종식시키고 있다고 한다. 만약 이러한 추세가 지속된다면 2050년이 되면 우리 바다는 물고기보다 더욱 많은 플라스틱으로 바다를 오염시킬 수 있다. 

 

환경 플라스틱 오염은 생태학적, 사회적인 주요 관심사가 되었다. 플라스틱 오염물질은 어망이나 1회용 비닐봉투 등 대형 파편에서부터 눈에 보이지 않는 나노 크기의 플라스틱 입자까지 크기가 다양하다. 해양 환경에서 소위 거시적 플라스틱이라고 불리는 대형 플라스틱의 가시적인 영향은 입증이 잘된 편이지만, 미세 플라스틱과 나노 플라스틱에 의한 잠재적 피해는 그보다 입증이 안 된 것이 분명하다. 

 

5mm 이하의 플라스틱 입자를 미세플라스틱이라고 부른다. 크기가 100nm(1/10,000mm) 이하인 작은 것을 나노플라스틱이라고 한다. 이들은 너무 작아서 육안으로 볼 수 없으며 심지어 보통의 광학 현미경으로도 식별할 수 없다. 

 

미세플라스틱 입자는 해양 생물에 의해 우발적으로 소비되고 해양생물은 포식자 물고기에 의해 소비된다. 나노플라스틱 입자는 살아있는 유기체에 훨씬 더 독성이 강하며, 이는 소화기의 벽을 통해 흡수되어 조직과 장기로 운반될 가능성이 높다. 결과적으로 이러한 플라스틱 입자는 신경전달에서부터 민물 및 해양 생물의 산화 스트레스와 내성 수준에 이르는 다양한 생리학적 과정을 방해할 수 있다. 

 

지난 10년 동안 전 세계 과학계는 플라스틱 파편이 다양한 수생 생물체에 미치는 영향에 대한 지식을 발전시키기 위해 상당한 노력을 투자했다. 다만 소형 미세플라스틱과 나노플라스틱에 대한 모니터링 방법은 아직 개발 단계에 있어 해양에서의 정확한 포화도를 알 수 없는 상황이다.  

 

그렇기에 핵기술이 중요한 역할을 담당할 것으로 보인다. 핵과 동위원소 기술은 이미 오염과정을 연구하는 데 성공적으로 사용되고 있다. 이들의 장점은 민감도가 높고 정밀하며 소형 미세플라스틱과 나노플라스틱의 움직임과 영향력을 연구하는 데 유사하게 사용할 수 있다. 

 

이와 더불어 독성학 관점에서 보면 플라스틱 입자 독성과 이것의 흡착 오염물질과 관련된 독성을 구별하는 것이 중요하다. 현재까지 민물고기와 해양 어류에서 버진 마이크로와 나노 크기의 플라스틱 입자가 미치는 영향에 대한 연구는 여전히 제한적이어서 IAEA에서 버진 플라스틱의 독성을 조사하는 데 초점을 맞추고 있다. 


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